Entre les animaux et les plantes, les anémones de mer

Connues pour abriter les poissons-clowns, les anémones de mer ont une place à part en biologie marine. Situées à la croisée du règne animal et végétal, elles sont capables de vivre en symbiose avec plusieurs espèces qui partagent le même habitat qu’elles : les récifs.

Anthopleura
Anémones de mer Anthopleura elegantissima photographiées au large de l’île de Vancouver (Colombie-Britannique, Canada), par Brandon Cole.  Source : Anerg.com

Les anémones de mer appartiennent à l’ordre des actinies, qui signifient étymologiquement « qui rayonne« . Cet ordre est rattaché à l’embranchement des cnidaires qui regroupe les coraux et les méduses. Le terme « cnidaire » vient du grec ancien « knidé » qui peut être traduit par « urticant, ortie » d’où le surnom donné par Aristote à ces organismes : « orties de mer ».

Considérées depuis l’Antiquité comme des plantes, voire comme des minéraux, les anémones de mer voient leur nature animale reconnue au XVIIIe siècle. L’observation de ces étranges êtres vivants permet aux scientifiques de l’époque de comprendre qu’il n’existe pas de différence fondamentale et générale entre les espèces animales et végétales. Ils en concluent alors que les anémones de mer sont des êtres vivants intermédiaires entre le règne animal et végétal.

En 2007, le séquençage du génome d’une anémone de mer révèle aux biologistes la double nature des actinies. Ces êtres vivants possèdent des gènes propres aux mammifères et aux invertébrés, mais aussi un gène essentiel à la biogenèse des MicroARN chez les plantes. Or ce gène n’a jamais été retrouvé chez les animaux. Les biologistes en ont conclu que les anémones de mer étaient des organismes moitié végétales, moitié animales.

Opportunisme et symbiose

Contrairement à leurs cousins les coraux, les anémones de mer ont un squelette mou. Elles se collent aux rochers ou s’ancrent dans le sable grâce à leur pied ventouse. En conséquent, elles sont pour la plupart sédentaires. Cependant, les anémones de mer se déplacent parfois par mouvement de terrain ou en s’accrochant à la coquille d’un bernard-l’ermite.

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Pour se déplacer, certaines anémones de mer squattent la coquille d’un bernard l’hermite. Si ce dernier n’arrive pas à ouvrir le coquillage, l’anémone de mer l’aide avec ses tentacules. Photo : Pascal Collin. Source : Regardelamer.com

La majeure partie de l’énergie nécessaire aux anémones de mer provient du soleil. En effet, les actinies hébergent des algues unicellulaires. En échange de la protection offerte par les anémones de mer, ces algues leur permettent de métaboliser l’énergie lumineuse en énergie utilisable par leur organisme. De façon opportuniste, les anémones de mer complètent leur menu par de petits poissons, du plancton et des crevettes qu’elles attrapent avec leurs tentacules. Les proies amenées jusqu’à la bouche sont ensuite digérées dans une cavité stomacale centrale. Les excréments sortent par la bouche.

Les tortues de mer et les nudibranches sont friandes d’anémones de mer. Certaines espèces peuvent s’arracher brusquement et nager en cas d’attaque. D’autres se défendent en lançant des filaments blancs urticants sur leurs agresseurs : l’effet produit est similaire à une piqure de méduse pour l’être humain.

Quelques actinies sont solitaires mais la majeure partie vivent en colonie sur les récifs ; lieux de biodiversité marine par excellence. Beaucoup d’espèces ont donc développé des interactions à bénéfices réciproques avec d’autres animaux. Ces derniers possèdent une carapace ou un mucus qui les protègent des tentacules urticantes. C’est le cas des poissons-clowns, mais aussi du crabe porcelaine et de certaines petites crevettes comme la Thor ambionesis et la Periclimenes pedersoni, qui ont fait des anémones de mer leur maison. Le crabe-boxeur a peut-être la relation la plus étonnante. Avec ses pinces, il brandit et agite les tentacules des anémones de mer pour impressionner ses prédateurs.

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