Merveilleux Melibe

Les Melibe sont d’étranges mollusques. Ils appartiennent à l’ordre des nudibranches, ou limaces des mers, qui figurent parmi les espèces animales les plus originales de la faune sous-marine. Les Melibe le sont tout autant, voire davantage. A la fois transparents et ultra-extensibles, ces animaux font le bonheur des plongeurs et photographes, mais restent méconnus des scientifiques et du grand public.

Si quelques espèces comme Melibe viridis et Melibe leoninas commencent à attirer l’attention des biologistes et à être bien renseignées, Melibe litvedi, Melibe arianea, Melibe rosea et Tethys fimbria demeurent de véritables énigmes. Cependant, le fait qu’elles soient des nudibranches permet de savoir qu’elles sont hermaphrodites, qu’elles pondent des oeufs, et vivent moins de 2 ans.

Une famille de nudibranches toute jeune

Membres de la famille des Tethydidae, les Melibe se distinguent des autres nudibranches par leur taille plus grande et leur capacité à se déplacer rapidement. Egalement membre des Tethydidae, le genre Tethys, qui donne son nom à cette famille de nudibranches, reste un mystère pour la biologie marine. Ou plutôt, un fantôme. Seulement trois espèces ont été observées depuis 1767 contre dix-sept du côté des Melibe.

Le terme Tetydidae n’a été officiellement validé qu’en 1981 par la communauté scientifique internationale. Et pour cause, toutes les espèces Melibe et Thethys, sont encore considérées comme des membres de la super-famille des Tritonioidea, soit les seuls représentants des Dendronotida ; un des infra-ordres de nudibranches.

La plupart des nudibranches sont de paisibles carnivores broutant les éponges et polypes coraux. Ce n’est pas le cas des Tethydidae. Ces derniers sont des prédateurs vifs et agiles, capables d’attraper les petits crustacés rapides grâce à leur capuchon oral aussi extensible qu’une épuisette. Certaines espèces peuvent avoir une taille, une allure, et un comportement semblables aux raies. Par conséquent, les deux animaux sont parfois confondus.

Leoninas et viridis : Le transparent et l’opaque

Observable de l’Alaska jusqu’aux eaux californiennes, Melibe leoninas est une créature fantasmagorique. Longue de 102 mm, elle est entièrement transparente et possède plusieurs cérates ; des petites cornes faisant office de branchies et propres aux mollusques opisthobranches. Les biologistes anglophones semblent avoir été plus marqués par la tête de l’animal. Ils lui ont trouvé pour surnoms nudibranche à capuche (hooded nudibranch), et nudibranche à crinière de lion (lion’s mane nudibranch).

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Sea slug Melibe leonina lateral swim style. Photographie photoshopée de Melissa Beveridge publiée dans le magazine Natural History, Mai 2009. Source : Natural History Illustration

Lorsqu’elle se déplace Melibe leonina dégage un parfum fruité. Pour cette raison, un groupe de nudibranches leoninas n’est pas appelé un banc, ni un essaim ou une colonie, mais un bouquet.  Melibe leoninas se nourrit principalement de petits crustacés, de mollusques et de petites méduses. Melibe viridis a le même régime alimentaire que celui de sa cousine. Elle est en revanche plus imposante (30 cm) et beaucoup moins photogénique, quoique…

Vivant de la mer Méditerranée à l’Océan Indien, en passant par le Canal de Suez et l’Atlantique, Melibe viridis est la plus particulière des espèces de Tethydidae. Son corps allongé de couleur beige à brun, est couvert de papilles et de cérates. Active le jour comme la nuit, Melibe viridis utilise sa tête translucide et extensible en forme de ventouse, ainsi que ses papilles pour détecter ses proies. Une fois la nourriture trouvée, l’animal referme sa tête en rassemblant les deux faces latérales de celle-ci.

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Melibe viridis en quête de nourriture. Photographie de Sarah Gauci Carlton, côte Ouest de l’île de Malte (2008). Source : The University of Malta
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